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通识读物的典范:读萨米尔·奥卡沙的《科学哲学》

 

古时称赞学识渊博,总爱说「上知天文下知地理」,什么都懂。古代文明积累的知识总量有限,确实能出现全才。现如今各行各业都发展了千百年,随便挑出一样来都够琢磨一辈子,哪还有人能样样精通呢?身为一个嗜好读书的人,明知不可为,我还是对各种知识都好奇。所以我很喜欢读各类学科的通识读物,每读一本都将自己的知识领域向外扩展一点点。

自从十六世纪哥白尼提出日心说、伽利略通过实验与数学来研究自然科学,科学在几个世纪的时间里彻底改变了人类社会。正因为科学的重要性,科学哲学可以说是最紧贴时代发展、最有现实意义的哲学课题之一,现代人都应该适当有所了解。这本《牛津通识读本》丛书中的《科学哲学》,就是一本非常优秀的科学哲学入门书。

作为通识读物,目标读者是初学者,第一要旨就是易读。无论一本书有多伟大多重要,如果我读不下去,对我又有什么益处呢?要做到易读,可以从很多方向上努力。比如说,太厚的书会给读者增加压力,所以通识读物篇幅不宜过长。再比如说,书的结构应该脉络清晰,易于学习和回顾。还有,刚入门的读者容易被术语搞得眼花缭乱,应该尽量用日常语言来讲解。

《科学哲学》在这几方面都做得非常好。整本书不过一百来页,很快就能读完。全书分为七章,每章围绕一个论题。首先讨论什么是科学,接下来分析科学如何运用推理获取知识、科学如何对现象做出解释、科学理论是否反应客观现实、科学如何发展,之后介绍在物理学、生物学、心理学等具体学科中的哲学问题,最后是对科学的反思与批评。读完全书,足以初步建立对科学哲学的综合认知。

哲学入门书籍很容易出现“报菜名”的问题,东一个“哲学家”,西一个“主义”,让人目不暇接。《科学哲学》在这方面相当节制,没有纠结于具体的人名和术语,而是直截了当地阐述问题,以及对于这些问题有哪些不同的解答。我读的是英文版,文字十分浅显,只是偶尔会有一些哲学专门词汇需要查词典,大概高中生的英语水平就能读了。能用这样简单的语言讲清楚复杂的哲学问题,实在很了不起。

当然,如果一味求「浅」,就会失去专业性了。有些畅销的金融和心理学通俗书籍就成了小故事合集,读完学不到什么真东西。而这本《科学哲学》从头到尾没有一句离题,全是干货。别看是本小书,如果对哲学不熟悉,这本书是颇有挑战性的。比如第二章《科学推理》,涉及到哲学史上著名的休谟问题,也就是对归纳推理的诘难。用通俗的语言来说,所谓归纳推理,就是通过观察现象,总结出普遍的规律。比如说,我们看到的乌鸦都是黑的,所以推理出所有乌鸦都是黑的;我们过去看到太阳每天升起,所以推理太阳永远会每天升起。归纳推理有显而易见的漏洞:我们没有看过世上所有的乌鸦,怎么能确保不会有白色的乌鸦呢?过去太阳天天升起,可是我们怎么能认定将来太阳会继续升起呢?休谟指出,这是无法证明的。然而科学研究恰恰需要归纳推理来发现新的科学知识。既然归纳推理有漏洞,我们又如何能确保科学的有效性呢?比如牛顿发现了万有引力定律,可他并没有对所有物体一一验证,那我们为何相信万有引力定律一定正确呢?事实上,后来科学研究发现在某些条件下万有引力定律确实失效了,需要用到相对论和量子力学。可以看出,休谟问题是对科学推理的严厉挑战。头一次听说这个问题的读者不妨自己思考一些要怎么解决,再看看这本书里介绍的几种解答能不能说服你。

总而言之,这本《科学哲学》深入浅出、言简意赅,非常值得一读。如果力所能及,推荐读英文原版。

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